Kostas Papanikolaou: Arrebatado del Palau por la NBA y devuelto a Atenas

Visto y no visto este esforzado ‘3-4’ griego de apellido impronunciable: Kostas Papanikolaou. Como le sucedió con jóvenes como Tomas Satoransky, Mario Hezonja o Alex Abrines (aunque este haya terminado regresando), al Barcelona le salió ‘demasiado bien’ su apuesta: la NBA vio en él una pieza valiosa y se lo llevó. Y dio la impresión de que pudo haber seguido allí si hubiese querido tras un año en Houston y otro en Denver, pero prefirió volvió a su país para tener más protagonismo en ‘su’ Olympiacos. Casi lo mismo que Vassilis Spanoulis, aunque se tratase de una pieza menos estelar y más ‘de equipo’.

Papanikolau tenía solo 23 años cuando fichó por el Barça, en verano de 2013. Con solo 18 años había debuto en la A1 griega con el Aris y hasta fue MVP del All Star. Poco tardó el Olympiacos en firmarle un contrato de 5 años y 1,3 millones anuales y bien que lo rentabilizó ganando la Euroliga en dos ocasiones, incluyendo el título de mejor jugador joven en 2012. Aquel año se presentó al ‘draft’ y fue escogido en el puesto 48 por los Knicks, que acabarían cediendo sus derechos a Portland, que a su vez se los traspasó a Houston.

Con los Houston Rockets.

Los azulgranas pagaron un traspaso de 1,5 millones al ‘Oly’ y él pareció adaptarse bien, aunque con sus altibajos. Nunca ha sido un jugador de grandes números (6,6 puntos y 4 rebotes en 23:44 minutos), pero cuando tenía que aparecer en ataque, aparecía, como en el tercer partido de la final ante el Real Madrid que finalmente se llevaron los azulgranas. Resulta estupendo encontrarse de vez en cuando a jugadores que, pudiendo ser estrellas, se adaptan con naturalidad al papel que se les asigna. Los Rockets se lo premiaron con un contrato bianual que casi alcanzó los 10 millones de dólares.

De regreso al Olympiacos, donde sigue desde 2016 (Foto: EuroLeague).

En el salto a la NBA le faltó algo de paciencia seguramente. Los Rockets le dieron 18,5 minutos (4,2 puntos, 2,7 rebotes y 2 asistencias) y jugó el Rising Stars Challenge Sin embargo, se ausentó demasiados partidos por las lesiones y perdió el sitio en la rotación en los ‘playoffs’, lo que influyó para que le facturasen camino a Denver. En los Nuggets tuvo menos cancha, lo que le animó mediada la 2015-16 a la ‘operación retorno’ a Atenas con el visto bueno del Barça, que conservaba sus derechos en Europa.”Estoy de vuelta tras vivir una gran experiencia: vivir un año y medio como jugador de la NBA. Me llevo muchas cosas buenas, he mejorado, pero también he aprendido a controlarme a mí mismo en todo tipo de situaciones. Pero ahora estoy de regreso en un equipo en el que tuve mucho éxito. Estoy muy feliz. (…) No funcionó, pero la vida es así. Ahora estoy aquí, pero nunca sabes: quizá pueda regresar en un futuro a lo largo de los próximos años. Sigo siendo joven y esa posibilidad siempre va a estar allí”, contaba en 2016 en una entrevista en el diario ‘As’.

En esa misma charla, hablaba maravillas de lo sucedido en Barcelona: “Fue una gran temporada. ¡Ganamos la ACB! Teníamos a unos cuantos grandes jugadores: Álex (Abrines), Juanqui (Navaro), Ante (Tomic), Víctor Sada estaba también entonces… ¡Ah! Y Marcelinho, me olvidaba de él. Éramos un gran grupo de amigos. El entrenador Pascual es un hombre con mucho talento y muy inteligente, además de una gran persona con la que poder trabajar. Me encantó aquella experiencia. Conservo amigos con los que mantengo el contacto, como algunos fisios, he hablado varias veces con Álex, Tomic… Coincidí con Marcelinho en la NBA. Esas relaciones que construyes a través del baloncesto son algo muy bueno. Además, Barcelona es una ciudad preciosa. Y muy limpia. La gente allí es muy hospitalaria, te ayudaba en todo”.

Por mucho que en aquel entonces tampoco descartase un regreso al Palau (ahora con 29 años y con lo que está pasando en 2020, ¿qué se puede descartar en la vida?), de El Pireo no se ha movido. Está siendo una etapa en la que ha tenido algo más de protagonismo ofensivo, aunque sin la oleada de grandes títulos que caracterizaron la anterior. También se ha mantenido como un fijo en la selección helena con un papel bastante parecido al del Olympiacos.

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